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快樂的壯舉:企鵝6個月遷徙1.5萬公里

南極洲的企鵝。(pixabay)
南極洲的企鵝。(pixabay)
【記者安琪/編譯】紐西蘭科學家驚訝地發現,有兩個品種的亞南極企鵝,僅用6個月的時間就能長途跋涉1萬5,000公里——相當於從紐西蘭、奧克蘭到美國波士頓的距離。科學家認為這是一個快樂的壯舉。

這一發現是科學家在對近100隻生活在南大洋的亞南極企鵝(Rockhopper企鵝和Snares企鵝)進行越冬觀察時發現的。

該研究的領導者,國家水資源研究所和大氣海鳥生態學博士大衛‧湯普森說:「牠們每天平均遷徙近 100公里,同時你還要加上牠們潛入水中捕食的垂直距離。」

生活在Snares島的Snares企鵝數量多年來保持相對穩定,但生活在Campbell島的rockhoppers企鵝數量卻自1984年以來下滑了至少21%,目前只剩下3萬3,000對左右在那裡繁殖生息。

rockhoppers企鵝就是在特色電影《快樂的大腳和沖浪季節》(Happy Feet and Surf’s Up ) 中體型最小也最多彩的企鵝。該島曾經是牠們最大的繁殖地。但從1942年到1984年間,這種企鵝的數量下降到了約只有原來的94%。

研究人員一直在試圖了解是什麼原因造成的這種企鵝大幅減員,目前科學家推斷飲食變化疑似造成該現象的最大原因。

湯普森說:企鵝的生活方式非常極端。牠們到陸地上繁衍後代,在那之後牠們會回到海洋,捕食餵養一個月,然後回到陸地更換自己的羽毛。在那期間牠們什麼都不吃。換羽後,牠們骨瘦如柴,狀態不佳地回到海洋。

「我們認為,冬天是非常重要的原因,並且幾乎可以肯定,海洋中的一些變化造成了企鵝的數量下降。」

研究人員選擇的研究對象,包括腿長而瘦的企鵝和短而粗腿的企鵝,並給牠們戴上標籤。

湯普森和他的同事在距Stewart 島以南620公里的 Campbell島上,觀察隨著換羽季節結束,準備離開過冬的企鵝。有時為了更好地觀察目標,牠們必須從岩壁和陡峭的懸崖上爬下來。跟蹤牠們的動作是一次大開眼界的鍛煉。

被標記的90隻企鵝,大約有80隻在第二年的春天返回該島。牠們的標記被檢索到,研究人員對這些數據進行了處理。

Snares企鵝專門向西前往澳大利亞方向遷徙,而rockhoppers企鵝則往東遷徙,涵蓋了海洋的更廣泛的部分。一些企鵝在冬季遷徙了超過1萬5,000公里。

這種標簽還能夠確定何時企鵝是靜止的,表明牠們已停止潛水尋找食物或在休息。

湯普森說:這第一次項目跟蹤隻是一個初步研究,提供的數據有限,但工作必須從某個地方開始。「我們不知道他們在遷徙過程中是怎樣餵食的。和5年或10年前相比,食物的量是多是少,我們都不知道。所以這些數據都是非常初步的。」

他計劃重做該項目並增加企鵝的品種,如Antipodes安蒂波德斯群島的直立冠企鵝。「更多的企鵝種群,將會給我們提供更多的信息,使我們了解牠們在遷徙過程中是如何彼此相處的。牠們可能選擇不同的地方,或者也可能是不同島嶼的企鵝群體在海上呆在同一個地方。

「像這樣的研究是非常重要的,牠可以使我們更好地了解對企鵝來說什麼是最重要的。這可能是海洋中的某些特定地方,能幫助他們度過一年又一年的冬季,所以我們需要能夠識別那些地方。」

「在這項研究之前,我們完全沒有rockhoppers企鵝冬天去了哪裡的線索,但牠們在海洋中使用的地方可能是非常重要的,不僅對牠們重要,也對科學家非常重要。或可更好地了解是什麼原因造成企鵝數量下降。」