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胰腺癌研究獲突破

胰腺癌示意圖。(ShutterStock)
胰腺癌示意圖。(ShutterStock)

編譯/李少維
美國一組科學家對胰腺癌的研究實現新的突破——找到了一種讓細胞忽略變異基因所發出的信號、維持正常工作秩序的關鍵蛋白,在小老鼠體內和培養皿裡的人類癌細胞上所作的實驗中,都有效地抑制了癌細胞發展。

胰腺癌是目前致死率最高的癌症之一。它難以確診,等到確診的時候癌細胞往往已經擴散到其他器官,基本上沒有什麽治療辦法。美國國家癌症研究所(NCI)的數據顯示,確診為胰腺癌存活5年以上的患者只有9.3%。

和多數癌症一樣,健康細胞的基因突變是導致胰腺癌的重要原因,目前沒有藥物可以逆轉基因的變異。但是這份研究另闢蹊徑,從細胞的分化和分裂機制上發現了治療的契機。

研究者之一猶他大學(University of Utah)的Nathan M. Krah說:「我們體內所有細胞都有特定的任務。以前的研究已經知道,癌細胞失去了從事本職工作的能力。在這份研究中,我們想了解,如果不論得到什麽信號,胰腺細胞仍知道自己該做什麽,情況將怎樣。」

主要作者Charles Murtaugh說,他們聚焦PTF1A蛋白。胰腺靠這種蛋白忽略基因的變異,把細胞控制在已經分化且不再分裂的狀態,或者說是「健康」的狀態下。

研究者把癌症基因變異引入小老鼠體內進行實驗。他們發現當胰腺癌產生的時候,PTF1A蛋白總是處於不活躍狀態。而維持PTF1A蛋白的活躍就能完全阻止胰腺癌細胞的發展,甚至還能把早期的癌細胞逆轉回健康的胰腺細胞。對於晚期癌細胞,PTF1A蛋白也起到了阻止其繼續生長的作用。

該研究組並未止步於在小老鼠身上的實驗,他們用人類胰腺癌細胞在培養皿中進行了類似的實驗。結果發現,激活PTF1A蛋白讓細胞穩定在分化狀態上,阻止了半數同系癌細胞的分裂。Murtaugh認為,這是對胰腺癌研究的一項意外的重要成果。

Krah說,更重要的是,這份研究還展示了在多種條件和情況下,控制住胰腺已分化的細胞,都可以阻止癌症的發展,甚至逆轉部分癌細胞的發展。

研究組希望進一步查明,其他器官內的癌症是否也存在類似的因素。

Murtaugh估計,在未來5~10年內可以找到藥物開展臨床實驗。

這份研究近期發表在頂級發育生物學期刊《Developmental Cell》上。◇