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宇宙時空 空間天氣和人類關係密切

俗話說:「人無遠慮,必有近憂。」(123RF)
俗話說:「人無遠慮,必有近憂。」(123RF)

文/曉予
空間天氣和人類關係密切,太陽風暴可能對高度資訊化的人類社會以災難性打擊。首當其衝的受害者是人造衛星。2000年7月14日,日本的「宇宙學和天體物理高新衛星」
(ASCA)在太陽風暴中失去能源,幾個月後便墜入了大氣層。在幾個小時內,太陽風暴就能使人造衛星的壽命縮短大約2年。因為帶電粒子會侵蝕衛星的太陽能電池板,同時它還會在電路中引發錯誤的指令,或者造成放電等衛星故障。此外,太陽風暴能量的注入會使得地球大氣層膨脹,增加了低軌衛星的大氣阻力,讓它們提早墜落。

太陽風暴還能毀壞供電系統。1989年3月13日,加拿大魁北克省有600萬人在沒有電力的情況下度過了9個小時,因為太陽風暴毀壞了電網中的變壓器。侵入的等離子體會造成地球磁場的快速變化,變化的磁場在電網中誘導產生電流。但是電網的設計無法應付這些直流電,於是巨大的危險,就會出現在電網中造價高昂,且難於更換的變壓器上。不斷上升的直流電會產生強磁場,它會使得不堪重負的變壓器磁核飽和,其結果就是變壓器的銅線升溫熔化。

太陽風暴還會影響GPS的無線電信號。它不僅會干擾傳播信號的電離層,還會產生額外的噪音信號。在2003年萬聖節的太陽風暴中,除了民航客機的導航系統受到影響,太陽風暴中的高能粒子還干擾了飛機的無線電通訊。特別是對於高緯度地區的航線,由於地球磁場的保護作用較弱,太陽風暴甚至會使得航班改變航線達數天之久。

現在的太空天氣預報是這樣運作:一旦察覺到有太陽風暴發生的徵兆,就發出預警讓人們做好準備。最早的太空天氣預報員,是使用地面上的望遠鏡,來觀測太陽黑子、耀斑,以及其他的可能引發太陽風暴的活動。但是在地球和太陽之間,沒有能用來監測來襲太陽風暴的「前哨」。

通常美國的空間天氣預報中心(SWPC)可以在太陽風暴抵達前20~60分鐘發出警報,但是這些警報還遠沒有達到讓人滿意的程度。據SWPC自己的分析,有1/3的大型太陽風暴被漏報,而另有1/4則是假警報。「天有不測風雲」,能造成極端嚴重後果的太陽風暴是非常罕見的,因此,很難說從目前的預報中,所積累的經驗,到關鍵時刻是不是能發揮作用。

俗話說:「人無遠慮,必有近憂。」「生、老、病、死」本來已是人生千古難題,除此之外,在堪稱「千古一難」的來自宇宙的超自然毀滅力面前,如何能夠成為倖存者,這的確需要跳出日常生活,用足夠的理性和智慧,用不帶偏見的心胸和眼光,才能找到人類等待已久的解答。◇