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NASA探測小行星本努 獲意外發現

NASA探測器OSIRIS-Rex接近小行星本努(Bennu)示意圖。(NASA)
NASA探測器OSIRIS-Rex接近小行星本努(Bennu)示意圖。(NASA)

【記者笛睿/編譯】美國太空總署(NASA)的歐西里斯號(OSIRIS-REx)探測器已經繞著小行星本努(Bennu)飛行了幾個月,除了觀察它的地表成分,也在找機會從上面取到樣品進行分析,檢驗探測器的分析能力。

NASA最近有了一個意外的發現,本努表面具有一些來自另一顆小行星灶神星(Vesta)的碎片。灶神星是太陽系內最大的小行星之一,平均直徑525公里。人們猜測這是它在某個時候和灶神星撞擊後在表面留下的。

可是根據NASA的分析,卻講述了一個人們想不到的故事:兩個天體劇烈撞擊後,鬆散的碎片在引力的作用下越積越大,最後變成今天看到的樣子,也就是說,NASA認為本努是一團巨大的碎石堆。

NASA已經仔細研究過灶神星,它位於火星和木星之間的小行星帶,其中某些碎片也墜落到了地球。現在在本努上也發現了它的碎片,這是怎麼回事?

研究員卡普蘭(Hannah Kaplan)說:「我們認為最可能的猜測是,本努的母星在某個時候與灶神星的一個碎塊相撞,導致本努的母星幾乎被摧毀,一部分殘骸在引力的作用下聚集在一起形成了本努,裡面也夾雜了來自灶神星的物質。」

NASA說,天體之間「交叉感染」的現象普遍存在。比如灶神星上的撞擊坑上有暗色外來物;糸川(Itokawa)小行星上有外來的黑色巨石;最近還發現,C型小行星龍宮星(Ryugu)上有來自S型小行星的物質。「這些證據說明,小行星在宇宙空間中,與其它天體有著非常複雜的互動過程。」◇