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自然奧妙/

每15分鐘流一次的小河

美國懷俄明州雅富頓附近的間歇泉每隔15分鐘會冒出泉水一次,這是泉水匯集而成的小河。(Shutterstock)
美國懷俄明州雅富頓附近的間歇泉每隔15分鐘會冒出泉水一次,這是泉水匯集而成的小河。(Shutterstock)

文/陳俊村
美國懷俄明州一條小河的河水,每15分鐘才會出現一次,猶如裝有定時開關,斷斷續續流出。這是因為這條小河的源頭是一個「間歇泉」(intermittent spring或rhythmic spring),它每隔15分鐘才會冒出泉水,並流到這條小河裡。

世界上只有少數間歇泉存在,而這個位於雅富頓(Afton)附近的斯威夫特克里克峽谷(Swift Creek Canyon)內的間歇泉是個冷泉,與黃石國家公園的老忠實間歇泉(Old Faithful)等溫泉的結構不同,也不會像它那樣噴出很高的熱水和蒸氣。

雅富頓的間歇泉位於山腳下,它每隔15分鐘就會有泉水從一個洞口流出,然後沿著一條小河的河道往下流。儘管人們還不是很清楚它間斷出水的確切原因,但科學家提出了一個貌似合理的理論。

這個理論指出,這種冷泉間歇泉是依據虹吸效應(siphon effect)斷斷續續流出泉水。基本上,地下水會持續流進可以儲水的地下洞穴,但它們必須經由一條有高點高於出水口的狹窄管道才能流出去,而這條管道的作用就像虹吸管。

當地下水水位抵達管道的高點時,它會產生虹吸效應,進而將水吸出洞穴並持續流出,這就形成了泉水。然而,當水位下降到某個臨界點時,水流就會中斷。要等到下次水位再度升高到高點時,水才會再次流出。

美國猶他大學(University of Utah)水文學家所羅門(Kip Solomon)表示,科學家目前想不到其他的解釋。

所羅門說,這個間歇泉的空氣成分已經在該大學進行檢驗。其結果顯示,泉水曝露在地下的空氣中,這對上述理論提供了有力的支持。

這個間歇泉只會在夏末至秋天時分才會冒出水來,而在地下水處於低水位的其他季節不會出水。欲探訪當地者,請留意時間。◇