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科學家發現火星上的綠光

科學家第一次在火星上觀察到,二氧化碳被分解釋放氧原子所發出的綠色光線。(歐洲太空局提供)
科學家第一次在火星上觀察到,二氧化碳被分解釋放氧原子所發出的綠色光線。(歐洲太空局提供)

【記者笛睿/編譯】科學家第一次在地球以外的另一顆星球上,發現一種綠光。科學家認為其成因和地球上的綠光一樣,但卻比地球上的強很多。

《自然-天文學》(Nature Astronomy)期刊上的一份研究說,科學家第一次在火星上觀察到,二氧化碳被分解釋放氧原子所發出的綠色光線。

由於地球的大氣富含氧,從國際太空站(ISS)俯瞰地球會看到類似的效果,看上去和綠色的極光也相似。

這份研究的負責人比利時列日大學(Université de Liège)的傑拉德(Jean-Claude Gérard)說:「地球上一種最亮的光線出現在夜間。更具體地說,是氧原子放出特定波長的光線,一種在其他行星上從未見過的現象。」

40多年前,科學家曾預測火星上也有這種綠光。直到現在,通過歐洲太空局(ESA)的火星微量氣體任務衛星(TGO)才第一次證實了這個預測。這顆衛星2016年進入火星軌道。

研究人員將衛星調整到一個特殊的觀測模式,使儀器直接俯瞰火星。從去年4月至12月間的數據來看,從離地20公里至400公里的高度都出現了這種綠光,在80公里高度最強。

傑拉德說:「通過建模分析,我們發現這種光主要由二氧化碳被分解為一氧化碳和氧原子後產生。我們看到氧原子發出既有可見光,也有紫外線。」

「在火星觀測到的這一現象符合以前的理論預測,但是和地球上的光不太一樣。地球上所釋放的可見光弱很多。」傑拉德說:「這說明,關於氧原子的特性還有很多我們所不了解的地方,這對原子物理和量子物理都是非常關鍵的問題。」

研究稱,這一發現對未來的火星任務也很有意義。這有助於科學家了解火星的大氣,以及火星大氣與衛星和探測車將發生怎樣的相互作用。◇