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一顆牙齒18公分長 史前巨鯊有多大?

遠古巨齒鯊和現代鯊魚的牙齒對比圖。(Shutterstock)
遠古巨齒鯊和現代鯊魚的牙齒對比圖。(Shutterstock)

編譯/康怡兒
近年來,科學家陸陸續續發現了不少巨大的牙齒化石,每顆大約有18公分這麼長。研究人員推測,這些牙齒化石來自生活於距今2,300萬~360萬年前、已經滅絕的史前巨齒鯊。《歷史生物學》(Historical Biology)期刊上的一份研究,利用生物學生長原理推測出這種鯊魚大致的樣貌。

研究估計,這種史前巨齒鯊身長大約16公尺,比現代的公車還長,也是現今世界上最大的掠食性魚類——大白鯊的3倍長;牠的一根魚鰭大約就有162公分,和中等身材的成年人差不多高;其頭部可長達465公分,尾巴長達385公分。

研究計算每隻巨齒鯊共有276顆牙齒,每顆最長可達18公分。科學家估計,巨齒鯊每一至兩週就會更換一整副牙齒,因此牠們一生可能大約會長4萬顆牙,這正好能解釋為什麼這種鯊魚牙齒的化石會經常被發現。此外,其牙齒是由堅硬的牙本質(dentin,也稱為象牙質)構成,和人類的牙齒類似。

巨齒鯊的下頜寬度約在3~3.5公尺左右,咬合力可達18萬2,200牛頓,無疑是地球上已知生物中,咬合力最強的生物。相比之下,暴龍的咬合力只有6萬牛頓,尼羅鰐(Nile alligator,現今地球上咬合力最大的生物)的咬合力則只有2萬2,000牛頓。

巨齒鯊什麼時候滅絕的?

科學家推估,巨齒鯊大約在360萬年前滅絕。但目前還不知道這種巨型鯊魚滅絕的原因,有人猜測是因為地球經歷了一段冰河時期所導致,有人則猜測是因為牠們可捕食的獵物太少而滅絕。

談到巨型生物,人們似乎更常說起恐龍,因此也有人猜測,巨齒鯊是不是恐龍的一種?不過,現在考古證據證實,恐龍早在6,600萬年前就已滅絕,這說明巨齒鯊和恐龍並未在地球上共存過。

巨齒鯊噬食同類嗎?

很多凶猛的生物都有吃掉自己同類的行為。科學家難免也好奇,在缺乏食物的情況下,巨齒鯊是否也會噬食同類?

美國帝博大學(DePaul University)古生物學家研究認為,巨齒鯊大概是卵胎生的,就是卵在體內孵化後再生出來。而在母親子宮內,先孵化出來的巨齒鯊就可能會吃掉還未孵化出來的手足。科學家把這種行為稱為食卵現象(oophagy),即先孵化出來的個體透過吃掉其他未孵化的卵,來使自己獲得更大生存優勢。

現代屬於鼠鯊目(Lamniformes)的鯊魚,包括大白鯊、長尾鯊、巨口鯊等,就是藉由上述行為來獲取營養,讓自己在母親子宮內長到足夠大,以便一出生就有與天敵對抗的能力。據研究估計,史前巨齒鯊出生的時候大約就有2公尺長。◇