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在太陽系外首度發現衛星? 科學家找到證據

美國哥倫比亞大學的天文學家首次發現系外衛星存在的證據。圖為此衛星與其行星的示意圖。(NASA)
美國哥倫比亞大學的天文學家首次發現系外衛星存在的證據。圖為此衛星與其行星的示意圖。(NASA)

【記者陳俊村/編譯】透過美國航太總署(NASA)的哈伯太空望遠鏡(Hubble Space Telescope)與克卜勒太空望遠鏡(Kepler Space Telescope)所取得的資料,美國天文學家首次發現8千光年外一顆行星擁有衛星環繞的證據。如經證實,這將是人類在太陽系外找到的第一顆衛星。

美國哥倫比亞大學(Columbia University)的天文學家發現,這顆系外衛星(指在太陽系外環繞行星的衛星)很不尋常,因為相較於海王星的直徑,它的尺寸顯得很大。

如此龐大的衛星在太陽系並不存在。到目前為止,太陽系中共有將近200顆天然衛星已被分類。

該校天文學助理教授基平(David Kipping)說:「這可能是在太陽系外發現衛星的第一個案例。如果後續經哈伯太空望遠鏡的觀測證實,這項發現將能提供行星系統發展的重要線索,可能促使專家重新檢視衛星如何在行星四周形成的理論。」

為了找尋系外衛星,研究人員分析了克卜勒太空望遠鏡發現的284顆系外行星的資料,這些行星環繞母恆星的軌道較寬,週期超過30天。

研究人員量測了這些行星在經過母恆星時(亦即凌日現象)的星光短暫變暗的程度。他們發現Kepler 1625b這顆系外行星出現異常,似乎有顆衛星尾隨,就像小狗跟著主人一樣。

此外,哈伯太空望遠鏡也量測到,這顆行星的凌日現象開始的時間比預期早了1.25個小時,這也能支持該行星有衛星的理論。這是因為行星和衛星繞著重心運轉,會使行星晃動,偏離預測的位置。

這顆可能衛星的質量,只有其環繞行星的1.5%,而這顆行星的質量是木星的幾倍大。它們的質量比例類似於地球和月球的比例。

研究人員說,如果這確實是一顆衛星的話,那它和其環繞的行星都位於母恆星的適居區域內。然而,這二者都被視為氣態天體(像木星就是主要由氫和氦組成的氣態巨行星),可能沒有人類已知的生命存在。◇