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炫目大紅斑 哈伯供木星大氣層新線索

NASA天文望遠鏡傳來木星(Jupiter)新照片。(Credit: NASA, ESA, A. Simon and M.H. Wong)
NASA天文望遠鏡傳來木星(Jupiter)新照片。(Credit: NASA, ESA, A. Simon and M.H. Wong)
文/記者李言
近期,NASA(美國國家航空暨太空總署)天文望遠鏡傳來木星(Jupiter)的壯觀新照片。照片上炫目的「大紅斑」(Great Red Spot)可望給科學家提供更多線索,從而對這個氣體巨星獨特的大氣情況有更好的了解。

據《今日美國》報導,NASA於8月8日宣布,在「哈伯」(Hubble)望遠鏡於6月分拍攝的木星照片上,其大氣層中的「大紅斑」和捲雲呈現出亮麗鮮活的顏色。

「這些顏色的改變,為木星大氣層不間斷的變化過程提供了重要線索。」NASA在其記者會上表示。

與NASA一起操作天文望遠鏡的ESA(歐洲太空總署)表示,這張照片上所呈現的訊息可以證實一點:「大紅斑」仍然在萎縮。

按照ESA的說法,「大紅斑」是木星上一個直徑大約相當於地球的大型風暴,這場風暴已經持續了至少150年。不過,這個大紅斑卻在過去幾十年時間裡出現萎縮。

「其(萎縮)原因尚不清楚,因此『哈伯』望遠鏡將繼續觀察木星——寄希望於科學家能夠解開這個風暴謎團。」ESA在一篇部落格文章中寫道,「木星上的小型風暴呈現為白色或棕色橢圓形,其持續時間可短如幾小時,或長及幾百年。」

這張新照片還突顯木星在其大氣層中充滿活力的雲帶。

這些雲帶是由不同高度和厚度的氨冰雲構成。因此,不同的大氣壓力產生了不同雲帶不同的流動模式。NASA表示,「與深顏色雲帶相比,淺顏色雲帶飄得更高,雲層也更厚。」

木星上的「大紅斑」在萎縮。(公有領域)木星上的「大紅斑」在萎縮。(公有領域)

根據NASA的說法,這張新照片是「外行星大氣遺產計畫」(Outer Planet Atmospheres Legacy,OPAL)的一部分。該計畫每年都會對外行星——木星、土星、天王星和海王星進行觀察,並追蹤其風暴、風和雲的變化情況。

「試圖了解驅動木星大氣層(變化)的力量,就像試圖預測奶油倒入熱咖啡時會產生的模式一樣。」NASA說,「研究人員希望『哈伯』對該星球的年度監測將起到行星際天氣預報員的作用——將揭示木星雲的行為模式。」◇