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揭千年前祕密 埃及空白莎草紙字跡顯形

莎草紙(Papyrus)是古埃及人廣泛採用的書寫介質,大約在西元前3000年古埃及人就開始使用。圖為保存於哈佛大學圖書館的一幅莎草紙,記錄了一頭驢的買賣交易。(維基百科)
莎草紙(Papyrus)是古埃及人廣泛採用的書寫介質,大約在西元前3000年古埃及人就開始使用。圖為保存於哈佛大學圖書館的一幅莎草紙,記錄了一頭驢的買賣交易。(維基百科)

編譯/張妮
最近德國一組科學家用先進的掃描技術,讀出了上千年前一張看起來像是空白的莎草紙上的文字。有了這次成功的經驗,他們將逐一掃描現存的其他莎草紙遺蹟,以揭開數千年前的祕密。

這些被掃描的莎草紙古蹟是柏林埃及博物館收藏的文物中的一部分。分析發現一塊現在看起來空白的地方,原本有墨水書寫的字跡,只是數百年來的光照,令墨跡完全褪色了。

這些莎草紙多數是於1906年在靠近埃及南部的阿斯旺市伊里芬丁(Elephantine)島挖掘出土。自那以後一直被保存在儲藏室裡。研究人員之一的柏林自由大學(Freie Universitat Berlin)教授海因茨-埃貝哈德・曼克(Heinz-Eberhard Mahnke)說,裡面逾80%的文字還未得到解讀。但是現在僅是非常脆弱輕微的觸碰就會讓它們粉碎,「更別說把它們打開來閱讀了」。這意味著用接觸式手段探索上面的文字已經不可能。

2016年,一個國際合作組發明了一種「虛擬開卷術」,用微電腦斷層掃描結合數字技術創建分頁、增強紋理質地後,再用軟件虛擬地打開卷軸。當時他們研究的是在死海西岸找到的一個遠古的恩戈地(En Gedi)卷軸,記錄的是舊約《利未記》中的幾行。那個卷軸在西元600年左右一處被焚毀的猶太教堂遺址找到,看上去就像一堆黑乎乎的炭渣。

但是這次德國研究組探查的古蹟材料不同。曼克說:「恩戈地(En Gedi)卷軸是由羊皮紙製成,而我們面對的是莎草紙。」

莎草紙是古埃及人常用的書寫介質材料。莎草科植物是多年生草本,大多生長在潮溼處或沼澤中,在熱帶亞洲和熱帶南美洲很常見。中國人熟悉的蒲草、荸薺就是其中的物種。古埃及人用的紙莎草也是其中的一種。

曼克說,這種材料厚薄不均勻,讓文字辨識更困難。而且為了節省儲藏空間,他們研究的莎草紙是折疊起來存放的,不是捲起來的。因此之前分析卷軸的數學方法在這裡用不上。

於是他們改用同步X光輻射,波長越短讀取圖像上的細節越精密。莎草紙接收到高能X光束後,裡面的原子受到光子激發,會發出不同螢光的X光回應。

曼克說,古埃及人常用焦化的木頭或骨頭製作書寫的黑墨,也可以說是碳基墨水。而彩墨常用的元素則包括鐵、銅、汞或鉛等。從回應的X光中可以分析出這些元素成分。

研究人員從看似空白的莎草紙上發現了鉛的痕跡,並分辨出了模糊的字跡。儘管現在還無人能識這些古老的文字,分析顯示其中至少有一個詞提到了「創世主」(Lord)。◇